HISTORIC RULING: RIOS MONTT CHARGED WITH GENOCIDE AND CRIMES AGAINST HUMANITY

[en español abajo]
On Thursday, January 26, Guatemala’s former dictator Efrain Rios Montt sat in court while the Public Prosecutor read the evidence against him…and read…and read…until he had summarized the crimes committed by armed forces under Rios Montt’s command in 1982-83 which constituted acts of genocide in Guatemala’s Ixil Triangle (San Juan Cotzal, San Gaspar Chajúl and Santa María Nebaj): the forced displacement of 29,000, the deaths of 1,771 individuals in 11 massacres, as well as torture and 1,485 acts of sexual violence against women.

For families and communities that have endured decades of fear, silence and impunity in cases that relate to the internal conflict, this was a rare day when justice seemed less illusive, even possible.

[Photo: El Periodico]

Inside and outside the courtroom, Guatemalans gathered to watch the hearing. The steps of the court building were decorated with flowers, photographs of lost loved ones, and a large sawdust carpet denouncing impunity. Hundreds more – of not thousands – watched via live-stream.

Rios Montt, who took power in 1982 after a military coup, declared himself president, dissolved congress, and annulled the constitution. As leader of the military high command, he “authorized, created, designed and supervised” the military’s counterinsurgency strategy which targeted the civilian population in the indigenous highlands, declaring them internal enemies that needed to be “destroyed.” The scorched earth policy that was carried out in the following 17 months has become widely recognized as the most violent period in all of Guatemala’s 36-year conflict.

As the crimes themselves are not in question, the prosecution focused on Rios Montt’s command responsibility; the idea that, as president and commander in chief, he was directly in the chain of command with authority over those who carried out the acts, that he was informed about what happened, and that he actively oversaw and perpetuated a state policy of violence that targeted a specific ethnic group.

Human rights lawyer Edgar Pérez, representing victims organizations CALDH and AJR, spoke eloquently about the cultural and ethnic destruction caused by Rios Montt’s policies. Using military plans and strategies from the time, including Operación Sofía, Plan Victoria ’82 and Plan Firmenza ’83, he described the how the Rios Montt regime institutionalized the war against the indigenous, and that the dictator personally received updates as to the military’s actions.

Their evidence was convincing to the public, and many waited for hours to hear the judge’s decision. At 9:30pm, Judge Patricia Flores ruled that there was sufficient evidence to move forward with a trial.

Photo: Reuters

Rios Montt declined to speak in his own defense, saying only: “I prefer to remain silent.” It was only on January 14th that the former dictator left Congress, and lost his immunity. In December, he had presented himself to the court to “know the charges against him” and was quickly subpeoned to appear for Thursday’s hearing. Despite the official charges against him, the judge ruled, against protocol, that Rios Montt could post bail and be put under house arrest instead of going to jail.

The two other members of the military high command from Rios Montt’s regime, then head of the Military Joint Chiefs of Staff, Mario Lopez Fuentes and Mejia Víctores,  then Defense Minister, were subpoenaed last year but their evidentiary hearings were both postponed due to health issues.

The case is far from over, but for many, Thursday’s trial was a positive first step in Guatemala’s right to truth and justice.

 See an interview with GHRC’s Director on Al-Jazeera about the hearing here.

 ***

Audiencia Histórica: Ríos Montt ligado a proceso de genocidio y deberes contra la humanidad.

 El jueves, 26 de enero, el ex dictador Efraín Ríos Montt se sentó en el banquillo de los acusados mientras el fiscal leía la evidencia en su contra… y leyó …y leyó… hasta que logró resumir los crímenes cometidos por las fuerzas armadas bajo el comando de Ríos Montt en 1982-83, los cuales constituyeron actos genocidas en el triangulo Ixil (San Juan Cotzal, San Gaspar Chajúl y Santa María Nebaj): el desplazamiento forzado de 29,000 personas, la muerte de 1,771 individuos en 11 masacres, así como la tortura y 1,485 actos de violación sexual contra mujeres.

Para las familias y comunidades que han tenido que sufrir décadas de miedo, silencio e impunidad en casos relacionados al conflicto armado interno, este fue un raro día cuando la justicia parecía menos ilusiva, incluso hasta posible.

Foto: El Periodico

Adentro y afuera de la corte, guatemaltecos se reunieron a ver el juicio. Las afueras del Tribunal fueron decoradas con flores, fotografías de seres queridos y una gran alfombra de aserrín denunciado la impunidad.  Cientos – o miles – de personas más vieron el juicio por medio de internet.

Ríos Montt, quien tomó poder en 1982 mediante un golpe de estado, se declaró presidente, disolviendo el congreso y anulando la constitución. Siendo comandante de alto mando militar, él “autorizó, creyó, diseñó y supervisó” la estrategia contrainsurgente militar que se enfocó en la población civil indígena, declarándola enemigo interno que necesitaba ser “destruido”. La estrategia militar de “tierra arrasada” duró 17 meses y ha sido reconocido plenamente como el periodo más violento durante los 36 años de conflicto.

Ya que no se cuestionan los crímenes en sí, la prosecución fue centrada la responsabilidad de Ríos Montt como autor intelectual: la idea que, como presidente y jefe de estado, él estaba directamente involucrado en la cadena de comando, con autoridad sobre los que realizaron dichos actos, que él estaba informado sobre lo que pasaba y que activamente supervisó y perpetuó una política de estado de violencia contra un grupo étnico específico.

Abogado de derechos humanos, Edgar Pérez, representando a organizaciones de víctimas CALDH y AJR, habló elocuentemente sobre la destrucción cultural y étnica que fue resulta de las políticas de Ríos Montt. Usando evidencia de planes militares y estrategias como Operación Sofía, Plan Victoria ’82 y Plan Firmeza ’83, describió  cómo el régimen de Ríos Montt institucionalizó la guerra contra los indígenas y cómo el dictador personalmente recibió notificaciones sobre las movilizaciones y acciones del ejército.

La evidencia  fue encontrada convincente para el público y varios esperaron durante horas para escuchar la decisión de la jueza.  A las 19:30h, la jueza Patricia Flores declaró que había suficiente evidencia para ligarlo al proceso.

Ríos Montt se reusó hablar en su propia defensa, diciendo solo: “prefiero guardar

Foto: New York Times

silencio”. Tan solo fue el 14 de enero cuando el ex dictador dejó el congreso y perdió su inmunidad.  En diciembre, llegó a la corte para “conocer los cargos” en su contra y pronto fue citado para presentarse. A pesar de que fue ligado a proceso, la jueza declaró, contra protocolo, le fijó fianza y arresto domiciliario en vez de ir a la cárcel.

Los otros dos miembros del alto mando militar del régimen de Rios Montt, el entonces jefe del Estado Mayor de la Defensa, Héctor Mario López Fuentes y Mejía Victores, el entonces Ministro de la Defensa, fueron citados  a la corte el año pasado pero las dos audiencias fueron pospuestos por causas de problemas de salud.

El caso está lejos de ser resuelto, pero para muchos, el juicio de jueves fue un paso positivo para el derecho de todos guatemaltecos a la verdad y justicia.

Ver la entrevista con la directora de GHRC en Al-Jazeera sobre la audiencia aquí.

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3 thoughts on “HISTORIC RULING: RIOS MONTT CHARGED WITH GENOCIDE AND CRIMES AGAINST HUMANITY

  1. Pingback: Genocide Trial against Ríos Montt: Declassified Documents Provide Key Evidence « UNREDACTED

  2. Pingback: Former Guatemalan Dictator Facing Genocide Charges | One Blue Stocking

  3. Pingback: Urgent! Tell Congress: No funding for the Guatemalan Army until they clean up their act! | Inter-Faith Committee on Latin America

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