Organizations denounce approval of mining license in wake of violence / Organizaciones denuncian licencia minera

[español abajo]

FOR IMMEDIATE RELEASE:
April 8, 2013

Mining License Approved in Wake of Violence, Investigation into Murder Pending

(Washington, D.C.) – After more than two years of delay, the Guatemalan Minister of Energy and Mines (MEM) announced on Wednesday, April 3, that it had approved the exploitation license for Tahoe Resources’ Escobal mine in San Rafael Las Flores, Guatemala. The announcement comes less than two weeks after four indigenous Xinca leaders were abducted while returning from a community referendum in El Volcancito, in which more than 99 percent of people voted against the Escobal project. One of those abducted was found dead the next day.

“That MEM issued the license while the investigation of our friend Exaltación Marcos Ucelo’s murder is still pending is not only an affront to Exaltación’s memory, but it is also a violation of our right to consent,” said Roberto González, President of the Xinca Parliament, who was one of the four abducted, only to be released hours later. “If there is impunity for outright murder, how can we expect the Guatemalan government to protect us from harmful contamination generated by mining operations?”

More than 4,300 individuals from 43 countries have signed a letter to Guatemalan Attorney General Claudia Paz y Paz, requesting her office involve the International Commission Against Impunity in Guatemala (CICIG) to carry out a robust investigation into the attack and murder. The letter also urges the government to protect human rights and environmental defenders as they exercise their rights to live in a safe and healthy environment and to free, prior and informed consent.

“That this license was issued at all is a miscarriage of justice,” said Kristen Genovese, Senior Attorney at the Center for International Environmental Law. “The context of escalating violence only highlights what any impartial observer can see: the Escobal project does not have the social license to operate. Thus far the Guatemalan government has prioritized mining interests over justice and the protection of human rights, and it’s time for the CICIG to step in.”

According to declarations by Rafael Maldonado of the Center for Legal, Social and Environmental Action in Guatemala at a press conference on Thursday, the process to approve the license was “illegal, arbitrary and obscure.” He added that the license approval comes amidst ongoing reports of intimidation, violence, and provocation perpetrated by armed, clandestine groups allegedly linked to the mine’s private security and the State security apparatus.

“The attack against the Xinca leaders is one of a growing number of acts of intimidation and violence against communities and their allies resisting the Tahoe project,” said Ellen Moore, staff at the Network in Solidarity with the People of Guatemala. “Indeed, since the license was issued on Wednesday, there has been a spike in threats against vocal mine opponents. The more than 4,300 signatures from around the world echo the call by Guatemalan communities for an end to the impunity that continues to benefit transnational companies at the expense of local communities.”

Local and national human rights and environmental organizations have already announced their intention to challenge the legality of the mining license (SEXT-015-11). There is also an open criminal complaint against the mine for industrial contamination of the Los Esclavos River.

                                                                                                                                             

PARA DIFUSIÓN INMEDIATA:
8 de abril, 2013

Licencia minera aprobada en contexto de violencia, investigación sobre asesinato pendiente

(Washington, DC, Ciudad de Guatemala) – Después de más de dos años de retraso, el Ministro de Energía y Minas de Guatemala anunció el miércoles, 3 de abril, la aprobación de la licencia de explotación para el proyecto minero Escobal de Tahoe Resources en San Rafael Las Flores, Guatemala. La aprobación ocurre a menos de dos semanas después del secuestro de cuatro líderes indígenas del pueblo Xinca mientras que regresaban de la consulta comunitaria en el Volcancito, San Rafael Las Flores, en la cual más de 99% de la población votó en contra del proyecto. El próximo día, uno de los secuestrados fue hallado muerto.

“Mientras que el Ministro de Energía y Minas otorga la licencia minera, la investigación sobre la muerte de nuestro compañero Exaltación Marcos Ucelo sigue pendiente. Eso, no solo es una ofensa a la memoria de Exaltación, sino también es una violación de nuestro derecho a ser consultados,” dijo Roberto Gonzáles Presidente del Parlamento Xinca, que también fue secuestrado y liberado horas después. “Si prevalece la impunidad de un asesinato, ¿qué podemos esperar del gobierno guatemalteco cuando la mina contamina nuestros territorios?”

Más de 4,300 individuos de 43 países han firmado una carta a la Fiscal General, Claudia Paz y Paz, pidiendo que su oficina involucre a la Comisión Internacional contra la Impunidad en Guatemala (CICIG), para llevar a cabo una investigación robusta sobre este ataque y el asesinato. La carta también exige al gobierno proteger los derechos humanos y a los defensores del ambiente, mientras que ejercen sus derechos de vivir en un medio ambiente seguro y saludable, tanto como el derecho a la consulta libre, previa e informada.

“La aprobación de esta licencia es injusta,” dijo Kristen Genovese, abogada del Centro para el Derecho Internacional Ambiental. “La intensificación de la violencia solo resalta lo que a cualquier observador imparcial puede percibir: que el proyecto Escobal no tiene la licencia social para operar. Hasta ahora el gobierno de Guatemala prioriza las licencias mineras encima de la justicia y la protección de los derechos humanos, y ya es hora que la CICIG intervenga.”

En una conferencia de prensa el jueves 4 de abril, Rafael Maldonado del Centro de Acción Legal Ambiental y Social de Guatemala (CALAS), explicó que el proceso de aprobación de la licencia era “ilegal, arbitrario e oscuro.” Agregó que, la otorgación de la licencia viene en medio de reportes de intimidación, violencia y provocación perpetuado por grupos armados clandestinos que presuntamente se les asocia a la seguridad privada de la mina y al aparato de seguridad del Estado.

“El ataque contra los lideres Xinca es uno de varios actos de intimidación y violencia contra las comunidades y sus aliados que están en resistencia al proyecto de Tahoe,” dijo Ellen Moore de la Red en Solidaridad con el Pueblo de Guatemala. “Por cierto, desde que se otorgó la licencia el pasado miércoles, han aumentado las amenazas contra opositores visibles a la mina. Las más de 4,300 firmas de la comunidad internacional se suman al llamado de las comunidades en Guatemala de poner fin a la impunidad que continua beneficiando a las empresas transaccionales a costa de las comunidades de dicha localidad.”

Organizaciones locales y nacionales de derechos humanos y ambientales ya han anunciado su intención de recurrir a acciones legales para cuestionar la legalidad de la licencia minera (SEXT-015-11). Ya que existe una demanda penal abierta contra la mina por contaminación industrial del río Los Esclavos.

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Contactos:
Amanda Kistler: Centro para el Derecho Internacional Ambiental, akistler@ciel.org, 202-742-5832
Ellen Moore: Red en Solidaridad con el Pueblo de Guatemala, ellen@nisgua.org, 510-868-0612

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