In response to the new wave of attacks against human rights defenders/Frente a la nueva ola de ataques contra defensores

Español abajo

While the world watches the historic case against the generals Efraín Ríos Montt and José Mauricio Rodríguez Sánchez on charges of genocide and crimes against humanity, indigenous peoples and human rights defenders are suffering persecution very similar to that perpetrated in the 1980s.

During the internal armed conflict, Mayan peoples in Guatemala were persecuted, displaced and brutally massacred. At the same time, union leaders, students, catechists and peasants – those who spoke out to defend their rights – were disappeared and systematically assassinated by the state. This violence was carried out as part of a government strategy to maintain an economic system that benefited a small minority of elite families, leaving the indigenous majority marginalized and in conditions of poverty. The State tried to justify its tactics by labeling these citizens as “internal enemies” who threatened Guatemala’s stability.

This history of violence and repression continues today. As large-scale “development” projects are imposed without consultation or the consent of those affected, displacing families and contaminating their land, indigenous peoples and peasant communities are again fighting against economic and social inequality and demanding that their vision of development be respected.

As these movements grow stronger, so too does the violence against them. Defenders who reject the government’s neoliberal development policies are again facing accusations of being “terrorists,” internal enemies and a threat to national security. Some are victims of threats, assassination attempts and extrajudicial executions, while others have been jailed under false criminal charges, becoming the nation’s first generation of political prisoners.

Social movements in defense of land and territory have grown out of communities’ own histories, values, cultures and cosmovisions; they respond to concrete and devastating impacts of mining projects, monoculture agriculture crops and large-scale hydroelectric dams on their lands. But the government does not pay attention to the legitimate concerns of these communities and instead accuses them of being manipulated or bought-off by international organizations. This racist attitude continues to prevail in Guatemala while the voice of the indigenous and peasant population is ignored.

We have observed with great concern and alarm as Guatemala’s human rights situation has deteriorated since the beginning of 2013:

On the night of January 17, the main office of the Association for the Advancement of Social Sciences (AVANCSO) was broken into. This social research center focuses on issues of rural development, extractive industries and historic memory. To break in, unidentified persons sedated the security guard and then stole computers and important documents. To date, the investigation by the authorities has not advanced.

On January 24, Daniel Pascual, leader of the Committee for Campesino Unity (CUC), and two representatives of Peace Brigades International were attacked and threatened on the road to San Antonio Las Trojes, San Juan Sacatepéquez. They were visiting at the request of the community, in order to learn about the conflict generated by the construction of a mechanical well. In response to the attack, the municipal authorities of San Juan Sacatepéquez, strongly aligned with economic interests in the area, accused Daniel Pascual and Peace Brigades of being destabilizing forces in the community.

On February 25, Tomas Quej, leader of the community of Calihá, Alta Verapaz, left his community for Coban after receiving a telephone call in which he was told to appear before the Coban court. His family heard nothing from him until February 28, when he turned up dead from bullet wounds. Quej was a member of the People’s Council of Tezulutlán Manuel Tot, which has don ework in defense of land rights. To date, the case of his assassination has not been solved.

On March 8, Carlos Antonio Hernández, union member and community leader, was assassinated by two individuals on a motorcycle. Days before the attack, he had received death threats by telephone in relation to his environmental activism in Camotán, Chiquimula. Hernández was also a member of the Camoteca Campesino Association, member of the Executive Committee of the National Union of Guatemalan Health Workers and the Political Committee of the Front for National Struggle.

On March 15, Rubén Herrera was detained. Herrera was a member of the coordinating body of the Departmental Assembly of Huehuetenango for the Defense of Natural Resources and the Council of Western Peoples. His detention occurred in the context of community opposition to a hydroelectric dam project in Santa Cruz Barillas, Huehuetenango, and after the Public Prosecutor dismissed similar charges against 11 Barillas residents who were jailed for up to seven months before being released for lack of evidence.

The night of March 17, four Xinca leaders from Santa María Xalapán were kidnapped after returning from a referendum in the community of El Volcancito, San Rafael Las Flores, Santa Rosa. Hours later, Rigoberto Aguilar and Roberto López escaped from their captors. But on the morning of March 18, Exaltación Marcos Ucelo, Secretary of the Xinca Parlament, was found dead with signs of abuse. That night, Roberto González was released by his captors. The referendum was the most recent step in a two-year fight to oppose the mine. Nevertheless, on April 3, the Guatemalan government approved the Canadian company Tahoe Resources’ license to extract gold and sliver, without having concluded the investigation of the acts of violence, or waiting for judicial rulings on the complaints filed by people who will be affected by the mine.

On April 8, Daniel Pedro, community leader from Santa Eulalia, was kidnapped in Santa Cruz Barillas. Pedro is a member of the Huehuetenango People’s Assembly (ADH) that has focused on the defense of land in the two communities. On April 17, after a three-day search, his body was found.

On April 11, 26 community members were detained during a peaceful protest in San Rafael Las Flores, Cuilapa Santa Rosa. They were protesting the approval of the mining license of San Rafael, Escobal 1 Mine. Their detention was allegedly illegal, since the protesters were on private property by permission of the owner when security forces entered without a search warrant. Moreover, the arrests were made at 4pm and the detained weren’t taken before a judge until 11pm, in violation of due process. A number of men and women were injured by the tear gas used by the police, who also confiscated 15 vehicles belonging to protest participants. On April 15, after giving their testimony, the charges against the 26 people were dropped and they were released.

Aside from these cases, the Guatemala Human Rights Defender Protection Unit (UEDEFEGUA) has registered 76 aggressions against defenders so far in 2013.

GHRC, as an international solidarity organization, has accompanied the people of Guatemala for over 30 years as they struggle for full respect for their human rights. We express our profound concern about this pattern of attacks against communities, their leaders and other human rights defenders. Tragically, these acts rarely result in proper investigation or prosecution of those responsible, contributing to a dangerous environment of impunity.

We also express our solidarity with the communities that have been affected by repression and criminalization, and the families of the leaders who have been assassinated or arbitrarily detained.

We call on the Guatemalan authorities to investigate and bring to justice the cases of assassinations, threats and attacks against human rights defenders; and ask that concrete action be taken to prevent future violations. We ask for an end to criminalization and judicial persecution occurring against men and women land rights activists.

We call on the US Embassy and the international community to take public action in support of human rights defenders and to do everything possible to encourage timely investigations into these attacks, and to promote judicial independence and the rule of law in Guatemala.

Guatemala and Washington, DC
April 17, 2013

Mientras el mundo observa el juicio histórico contra los generales Efraín Ríos Montt y José Mauricio Rodríguez Sánchez por genocidio y crímenes contra la humanidad, los pueblos indígenas y los defensores de los derechos humanos están sufriendo una persecución que hace recordar a las atrocidades perpetradas en la década de 1980.
Durante el conflicto armado interno los pueblos indígenas de Guatemala fueron perseguidos, desplazados y brutalmente masacrados. A la vez, sindicalistas, estudiantes, catequistas, campesinos –aquellos que alzaron su voz reclamando sus derechos—fueron desaparecidos y asesinados sistemáticamente por el Estado. Esta violencia se llevó a cabo como parte de una estrategia del Estado para mantener un sistema económico que beneficiaba a una minoría compuesta por familias élites, dejando marginalizada y en condiciones de pobreza a la mayoría, quienes fueron y siguen siendo los pueblos indígenas. El Estado intentó justificar sus tácticas señalando a estas personas como “enemigos internos” que amenazaban la estabilidad de Guatemala.
Esta violencia y represión continúa hoy en día. Al mismo tiempo que los proyectos de “desarrollo” se imponen sin consulta y sin el consentimiento de los afectados – desplazando a familias y contaminando sus tierras— los pueblos indígenas y comunidades campesinas están luchando nuevamente en contra de la desigualdad económica y social, exigiendo que su visión del desarrollo sea respetada.
A medida que estos movimientos se fortalecen, también se ha incrementado la violencia en su contra. Los defensores y defensoras que rechazan las políticas de desarrollo neoliberales del gobierno se enfrentan una vez más a las acusaciones de ser “terroristas”, enemigos internosy una amenaza para la seguridad nacional. Algunos son víctimas de difamación, amenazas, secuestro, atentados y ejecuciones extrajudiciales, mientras que otros han sido encarcelados bajo falsos cargos criminales, convirtiéndose en la primera generación de presos políticos en el país.
Los movimientos sociales en defensa de la tierra y el territorio surgen a partir de la historia, los valores, la cultura y la cosmovisión de las comunidades mismas; responden a los impactos concretos y devastadores de proyectos de desarrollo de gran escala como la minería, los monocultivos y las represas hidroeléctricas en sus tierras. Pero el gobierno no responde a las legítimas preocupaciones de las comunidades; al contrario, les acusa de ser manipuladas o compradas por organizaciones internacionales. Esta actitud racista sigue prevaleciendo en Guatemala y la voz de los pueblos indígenas y campesinos sigue siendo ignorada.
Estamos profundamente preocupados y alarmados por la creciente ola de violaciones de derechos humanos en Guatemala desde el inicio del 2013.
El 17 de enero, en horas de la noche, fue allanada la sede de la Asociación para el Avance de las Ciencias Sociales, AVANCSO. Este centro de investigación social enfoca en los temas de desarrollo rural, las industrias extractivas y la memoria histórica. Para forzar su ingreso, personas no identificadas sedaron al guardia de seguridad, llevándose posteriormente los equipos de computadores e importantes documentos. Hasta la fecha no se han presentado avances en la investigación por parte de las autoridades.
El 24 de enero, Daniel Pascual, dirigente del Comité de Unidad Campesina, y dos representantes de Brigadas Internacionales de Paz, fueron agredidos y amenazados en el camino que conduce hacia San Antonio Las Trojes, San Juan Sacatepéquez. Ellos, a solicitud de líderes de esta comunidad, realizaban una visita para conocer el conflicto que se estaba generando por la construcción de un pozo mecánico. Sobre este hecho las autoridades municipales de San Juan Sacatepéquez, alineados con fuertes intereses económicos en el área, señalaron a Daniel Pascual y Brigadas de Paz como desestabilizadores de la comunidad.
El 25 de febrero, el señor Tomas Quej, líder de la comunidad Calihá, Alta Verapaz, salió de su comunidad tras haber recibido una llamada telefónica en donde le indicaban que debía presentarse al Juzgado de Cobán. A partir de ese momento la familia no volvió a saber de él hasta el día 28 de febrero cuando apareció muerto con impactos de bala. Quej fue miembro del Consejo de los Pueblosde Tezulutlán Manuel Tot, que ha realizado trabajo comunitario por la defensa de su territorio. A la fecha su asesinato no ha sido esclarecido.
El 8 de marzo, Carlos Antonio Hernández, sindicalista y líder comunitario, fue asesinado por dos individuos que se conducían en una motocicleta. Días antes del ataque, él había recibido amenazas de muerte por teléfono, debido a sus actividades en defensa del medio ambiente en Camotán, Chiquimula. Hernández fue miembro de la Asociación Campesina Camoteca, el Comité Ejecutivo del Sindicato Nacional de Trabajadores de la Salud de Guatemala y la Comisión Política del Frente Nacional de Lucha.
El 15 de marzo, fue detenido Rubén Herrera, miembro de la Coordinación de la Alianza por la Defensa de los Recursos Naturales de Huehuetenango y del Consejo de Pueblos de Occidente. La detención ocurrió en el marco de la oposición comunitaria a un proyecto hidroeléctrico en Santa Cruz Barillas, Huehuetenango, fue detenido por cargos similares a los que meses antes habían sido detenidos 11 personas de Barillas y que después el Ministerio Público clausuró por falta de evidencia, pero por los que estuvieron encarcelados por hasta siete meses.
La noche del 17 de marzo, cuatro líderes del pueblo Xinca de Santa María Xalapán fueron secuestrados al regresar de una consulta de buena fe en la comunidad El Volcancito, San Rafael Las Flores, Santa Rosa. Horas más tarde, Rigoberto Aguilar y Roberto López lograron escapar de sus captores. Pero en la mañana del 18 de marzo, Exaltación Marcos Ucelo, Secretario de Actas del Parlamento Xinca, fue encontrado sin vida con señales de violencia. Esa noche, Roberto González fue dejado por sus captores. La consulta fue el paso más reciente en un proceso de dos años de oposición a la mina. Sin embargo, el 3 de abril el gobierno de Guatemala otorgó la licencia de explotación de oro y plata a la empresa canadiense Tahoe Resources, sin que se haya concluido una investigación de los actos de violencia, ni resuelto las demandas judiciales interpuestas por las personas que serán afectadas por el proyecto minero.
El 8 de abril fue secuestrado en Santa Cruz Barillas el líder comunitario Daniel Pedro del municipio de Santa Eulalia. Pedro es miembro de la Asamblea de Pueblos de Huehuetenango, ADH,  que se ha caracterizado por la defensa del territorio de las dos comunidades. El 17 de abril, después de una búsqueda de tres días, se halló su cuerpo.
El 11 de abril, 26 comunitarios fueron detenidos en una manifestación pacífica en San Rafael Las Flores, Cuilapa, Santa Rosa. Protestaban por la aprobación de la licencia minera de la Mina San Rafael, Escobal 1. Se alega que la detención fue ilegal, ya que los manifestantes se encontraban en un terreno de propiedad privada con la autorización del dueño cuando las fuerzas de seguridad ingresaron sin tener una orden de allanamiento. Además,  las detenciones se dieron alrededor de las 16:00 horas y fueron llevados ante un juez hasta las 23:00, lo que contraviene en lo establecido en el Código Procesal Penal. Varios hombres y mujeres resultaron lesionados por  los gases lacrimógenos utilizados por la policía, que también confiscó 15 vehículos de la población participante en la manifestación. El 15 de abril, después de ser escuchados, los cargos contra los 26 detenidos fueron descartados y salieron libres.
Además de estos hechos, la Unidad de Protección a Defensoras y Defensores de Derechos Humanos (UDEFEGUA), ha registrado 76 agresiones en contra de defensores en lo que va del año 2013.
GHRC, como organización internacional de solidaridad, ha acompañado por más de 30 años al pueblo de Guatemala en su lucha por el pleno respeto de sus derechos humanos. Expresamos nuestra profunda preocupación frente a este patrón de ataques contra las comunidades, sus líderes y otros defensores de derechos humanos. Trágicamente, estos hechos rara vez resultan en investigaciones adecuadas y en la sanción de los responsables, contribuyendo a un ambiente peligroso de impunidad.
Expresamos también nuestra solidaridad con las comunidades que se han visto afectadas por la criminalización y con las familias de los líderes que han sido asesinados o encarcelados de manera arbitraria.
Hacemos un llamado a las autoridades guatemaltecas a investigar los asesinatos, las amenazas y los ataques en contra de las y los defensores de los derechos humanos, y tomar medidas concretas para prevenir futuras violaciones. Pedimos el cese de la criminalización y persecución judicial que actualmente se está dando contra hombres y mujeres que trabajan en la defensa de su tierra y territorio.
Hacemos un llamado a la Embajada de Estados Unidos y la comunidad internacional para que tomen acciones públicas a favor de los defensores de derechos humanos, que hagan todo lo posible para asegurar una investigación oportuna sobre estos hechos y que promuevan la independencia judicial y el estado de derecho en Guatemala.
Guatemala y Washington, DC 
18 de abril de 2013 

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