International organizations applaud the initiation of the Sepur Zarco trial

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International organizations applaud the initiation of the first trial for sexual slavery and violence during the armed conflict in Guatemala: the Sepur Zarco Case

Guatemala, Washington D.C. and San José, February 1, 2016.- Today the trial begins in the “Sepur Zarco” case of acts of sexual violence and domestic and sexual slavery committed from 1982 to 1986 by members of the Guatemalan army against Maya Q’eqchi’ women and the forced disappearance of several men. The accused in the case are former soldier Esteelmer Francisco Reyes Girón and former military commissioner Heriberto Valdez Asig.

This will be the first time in the world that a national court has tried a case of wartime sexual slavery case – other cases have been heard in international criminal tribunals – and the first time in Guatemala that crimes of sexual violence have been tried as international crimes. “The Guatemalan judicial system has been a pioneer in investigating complex crimes, demonstrating to other countries that confront similar challenges that it can be done,” stated Leonor Arteaga, a program officer with the Due Process of Law Foundation (DPLF).

In Guatemala, the use of violence against women during the armed conflict as a weapon of terror and domination was obscured for a long time. “The Historical Clarification Commission (CEH) determined that sexual violence during the internal armed conflict was used in a generalized, widespread and systemic manner as part of the State’s counterinsurgency policy,” said Jo-Marie Burt, a senior fellow at WOLA.

For decades, many cases such as the Sepur Zarco case have been met with silence and impunity. Recently, some judicial processes for crimes committed during the internal armed conflict have advanced despite the resistance and obstacles they face, thanks to efforts headed by the Public Prosecutor’s Office and the High-Risk Courts.

“The Sepur Zarco case constitutes an example of perseverance and bravery on the part of the women survivors and the groups that accompany them, who have overcome fear and have undertaken this path towards justice,” stated Kelsey Alford-Jones, Executive Director of the Guatemala Human Rights Commission (GHRC).

The signing organizations stand in solidarity with the survivors, especially with the women who will present their testimony in court, a show of bravery and strength. We lament the statements from sectors that seek to discredit them. We also express our support for the Alliance for Breaking Silence and Impunity that has accompanied the victims in their search for justice.

“Guatemala is obligated to guarantee access to justice for women victims of sexual violence. We call on the authorities to respect judicial independence, guarantee due process and, most especially, that they avoid delay tactics that impede punishment for those responsible for these serious crimes,” stated Marcia Aguiluz, Program Director for Central America and Mexico at the Center for Justice and International Law (CEJIL).

Finally, we applaud the decision of the Supreme Court of Justice to permit use of its courtroom for the trial, in order to facilitate access for the public and those who want to show solidarity. This trial, of national and international interest, represents a new opportunity for Guatemala to address its historic failure to provide truth, justice and reparations, to publicize and punish the violence against women during the conflict, and to avoid repetition of these abhorrent crimes.

Contacts:

Jo-Marie Burt, WOLA, jmburt.wola@gmail.com, US number in Guatemala (1) 703-946-9714

Leonor Arteaga, DPLF, larteaga@dplf.org, number in Guatemala (+502) 5829-1253

Kelsey Alford-Jones, GHRC, kajones@ghrc-usa.org, US number (1) 22-529-659

Marcie Mersky, ICTJ, mmersky@ictj.org, US number (1) 917 637 38909

Antonio Jaén Osuna, CEJIL, ajaen@cejil.org, number in Costa Rica (+506) 2280-7473

Anabella Sibrián, Platform Against Impunity, representante@plataforma.org.gt, number in Guatemala (+502) 5060 0065

Mónica Mazariegos, Impunity Watch, monica.mazariegos@impunitywatch.org, number in Guatemala (+502) 23630612.

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Organizaciones internacionales celebran el inicio del primer juicio por violencia y esclavitud sexual durante el conflicto armado en Guatemala: caso Sepur Zarco

Guatemala, Washington D.C. y San José, 1 de febrero de 2016.- Hoy comienza el debate oral y público del caso conocido como “Sepur Zarco”, por actos de violencia sexual y esclavitud doméstica y sexual cometidos por miembros del Ejército de Guatemala entre 1982 y 1986 contra mujeres de dicha comunidad maya Q’eqchi’, así como por la desaparición forzada de varios hombres. Los acusados son el exmilitar Esteelmer Francisco Reyes Girón y el excomisionado militar Heriberto Valdez Asig.

Esta será la primera vez en el mundo que se juzgue en una corte nacional la esclavitud sexual en un contexto de guerra ⎯otros casos han sido conocidos por tribunales penales internacionales⎯ y la primera vez que en Guatemala se juzguen delitos de violencia sexual como crímenes internacionales. “El sistema judicial guatemalteco ha sido pionero en la investigación de estos crímenes complejos demostrando que otros países que enfrentan desafíos similares también pueden hacerlo”, puntualizó Leonor Arteaga, oficial de programa de la Fundación para el Debido Proceso (DPLF).

La violencia contras las mujeres en el conflicto armado guatemalteco fue una herramienta de terror y dominación que por largo tiempo fue invisibilizada. “La Comisión para el Esclarecimiento Histórico determinó que la violación sexual durante el conflicto armado interno fue utilizada de forma generalizada, masiva y sistemática, como parte de la política contrainsurgente del Estado”, dijo Jo-Marie Burt, investigadora principal de WOLA.

Durante décadas, casos como el de Sepur Zarco y otros, se mantuvieron en el silencio y la impunidad. Recientemente, algunos procesos judiciales por crímenes cometidos durante el conflicto armado interno, han avanzado a pesar de las resistencias y los obstáculos, gracias a los esfuerzos encabezados por el Ministerio Público y los tribunales de Mayor Riesgo.

“El caso Sepur Zarco constituye un ejemplo de perseverancia y valentía por parte de las mujeres sobrevivientes y los grupos que las acompañan, quienes superaron el miedo y emprendieron el camino hacia la justicia”, señaló Kelsey Alford-Jones, Directora Ejecutiva de la Comisión de Derechos Humanos de Guatemala (GHRC).

Las organizaciones firmantes nos solidarizamos con las personas sobrevivientes, especialmente con las mujeres que brindarán su testimonio en el debate, por su valentía y fortaleza, y lamentamos los mensajes de algunos sectores que pretenden desacreditarlas. También expresamos nuestro respaldo al colectivo Alianza Rompiendo el Silencio y la Impunidad que viene acompañando a las víctimas en su búsqueda de justicia.

“Guatemala está obligada a garantizar el acceso a la justicia de las mujeres víctimas de violencia sexual. Hacemos un llamado a las autoridades para que se respete la independencia judicial, se garantice el debido proceso y, particularmente, se eviten prácticas dilatorias que impiden la sanción de los responsables de estos graves hechos”, dijo Marcia Aguiluz, Directora del programa para Centroamérica y México del Centro para la Justicia y el Derecho Internacional (CEJIL).

Finalmente, saludamos la decisión de la Corte Suprema de Justicia de permitir el uso de la sala de vistas para el desarrollo de este juicio, a fin de facilitar la publicidad del proceso y las muestras de solidaridad; considerando que este juicio -de interés nacional e internacional- representa una nueva oportunidad para Guatemala de avanzar en su obligación de saldar sus deudas de verdad, justicia y reparación, visibilizando y sancionando la violencia contra las mujeres durante el conflicto y evitando la repetición de tan aberrantes crímenes.

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