In response to the new wave of attacks against human rights defenders/Frente a la nueva ola de ataques contra defensores

Español abajo

While the world watches the historic case against the generals Efraín Ríos Montt and José Mauricio Rodríguez Sánchez on charges of genocide and crimes against humanity, indigenous peoples and human rights defenders are suffering persecution very similar to that perpetrated in the 1980s.

During the internal armed conflict, Mayan peoples in Guatemala were persecuted, displaced and brutally massacred. At the same time, union leaders, students, catechists and peasants – those who spoke out to defend their rights – were disappeared and systematically assassinated by the state. This violence was carried out as part of a government strategy to maintain an economic system that benefited a small minority of elite families, leaving the indigenous majority marginalized and in conditions of poverty. The State tried to justify its tactics by labeling these citizens as “internal enemies” who threatened Guatemala’s stability.

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Organizaciones saludan avance en Caso Genocidio

En un pronunciamiento público del 16 de abril, decenas de organizaciones y juristas respaldaron el proceso judicial contra Ríos Montt y Rodríguez Sánchez.

La carta recuerda que “han transcurrido cuatro semanas desde que inició el histórico juicio en contra de los generales en retiro José Efraín Ríos Montt y José Mauricio Rodríguez Sánchez por su participación en la comisión de los delitos de genocidio y delitos contra los deberes de humanidad en perjuicio de la población maya ixil”.

Expresa que “los imputados Ríos Montt y Rodríguez Sánchez no se encuentran en ninguna situación de desigualdad jurídica que limite el ejercicio de sus derechos” y expresaron su preocupación por el uso abusivo de la figura del amparo.

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Organizations denounce approval of mining license in wake of violence / Organizaciones denuncian licencia minera

Aside

[español abajo]

FOR IMMEDIATE RELEASE:
April 8, 2013

Mining License Approved in Wake of Violence, Investigation into Murder Pending

(Washington, D.C.) – After more than two years of delay, the Guatemalan Minister of Energy and Mines (MEM) announced on Wednesday, April 3, that it had approved the exploitation license for Tahoe Resources’ Escobal mine in San Rafael Las Flores, Guatemala. The announcement comes less than two weeks after four indigenous Xinca leaders were abducted while returning from a community referendum in El Volcancito, in which more than 99 percent of people voted against the Escobal project. One of those abducted was found dead the next day.

“That MEM issued the license while the investigation of our friend Exaltación Marcos Ucelo’s murder is still pending is not only an affront to Exaltación’s memory, but it is also a violation of our right to consent,” said Roberto González, President of the Xinca Parliament, who was one of the four abducted, only to be released hours later. “If there is impunity for outright murder, how can we expect the Guatemalan government to protect us from harmful contamination generated by mining operations?”

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GHRC Condemns Attack against Xinca Leaders in Santa Maria Xalapán

Español abajo

The Guatemala Human Rights Commission (GHRC) condemns the killing of Exaltación Marcos, who along with Roberto González, Rigoberto Aguilar and Roberto López, was kidnapped yesterday evening, March 17, by a group of heavily armed men.

The four leaders were abducted while returning home from a good-faith consultation in the El Volcancito community, San Rafael Las Flores, Guatemala.

Hours after the abduction, Rigoberto Aguilar and Roberto López managed to escape and reach their community.  They had both been badly beaten. Today, Exaltación Marcos was found dead, with his body displaying signs of physical violence. The Santa María Xalapán community now fears for the life of Roberto González, President of the Xinca Parliament, who is still missing.

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GHRC and Guatemalan groups express support for PBI and international accompaniment

[versión en español abajo]

IN RESPONSE TO THE CRIMINALIZATION OF PEACE BRIGADES INTERNATIONAL AND INTERNATIONAL ACCOMPANIMENT

In the last few months, individuals and government officials have made public statements, to national and international audiences, which stigmatize and criminalize the work of human rights defenders who accompany communities and organizations working to promote the defense of human rights at the local level.

The use of defamation and criminalization is an attempt to isolate human rights defenders who, in their local context, confront power dynamics that not only exclude citizen participation, but that are based on discrimination, and are intolerant and violent. These interests seek to co-opt public opinion in order to open the doors to commercial practices which, in large part, turn their back on the rights of indigenous peoples, rights which are enshrined in International Labor Organization (ILO) Convention 169.

The “Declaration on the Right and Responsibility of Individuals, Groups and Organs of Society to Promote and Protect Universally Recognized Human Rights and Fundamental Freedoms,” or the “Declaration on Defenders,” recognizes not only the rights and responsibilities of human rights defenders, but also the obligation of the State to protect defenders as they carry out their work, including activities in opposition to the policies or arbitrary actions of the State. Continue reading

GHRC Expresses Concern for those in San Antonio Las Trojes 1

(español abajo)

The Guatemala Human Rights Commission/USA (GHRC) expresses its concern regarding the tense situation facing community members of San Antonio Las Trojes 1, San Juan Sacatepéquez.

The crisis originated on January 23, 2013 when heavy machinery arrived at the community, escorted by fifty workers from the Cementos Progreso cement factory, armed with machetes. The community was informed that drilling was to begin on a large well for potable water. This project had been proposed by an illegitimate “community development council”, approved by mayor Fernando Bracamonte, and promoted by the cement company.

Local leaders, however, had repeatedly rejected the project because of a lack of prior consultation with the families of the area, and for the division it would further provoke within the community, a population already split between the minority who support the cement factory and the overwhelming majority who oppose it.

The situation worsened on January 24, when a visiting verification commission headed by Daniel Pascual of the Campesino Unity Committee (CUC), along with international accompaniers and independent journalists were threatened and assaulted by armed supporters of the cement company. That night individuals wearing ski masks blocked the entrance to the community of Las Trojes, preventing local leaders from returning to their homes and families. Continue reading

GHRC reitera la inadmisibilidad de una amnistía por crímenes de lesa humanidad

La Comisión de Derechos Humanos de Guatemala en Washington, se solidariza con las víctimas y sobrevivientes de las graves violaciones de derechos humanos que ocurrieron durante el conflicto armado interno en Guatemala. La Comisión hace un llamado a la Corte de Constitucionalidad a emitir una resolución acorde al estado de derecho y las leyes nacionales e internacionales.

La Corte de Constitucionalidad está por emitir resoluciones en dos casos que señalan a altos mandos del ejército de Guatemala –incluido un ex jefe de estado– por crímenes de lesa humanidad: el caso en contra del General López Fuentes, por el Genocidio Ixil y el que se sigue en contra del General Ríos Montt por la masacre en Las Dos Erres. La defensa ha planteado que los generales están protegidos por una amnistía, un argumento que ha sido rechazado una y otra vez por las cortes y tribunales guatemaltecos.

Detrás de estos dos casos están en fila muchos más, por lo cual, el fallo de la Corte tendrá implicaciones históricas importantes para el sistema de justicia y la posibilidad de romper con la impunidad, hasta ahora garantizada, para los autores de graves violaciones de derechos humanos cometidas en el pasado.

La Ley de Reconciliación Nacional (Decreto 145-1996), claramente dice en su artículo 8: “La extinción de la responsabilidad penal […] no será aplicable a los delitos de genocidio, tortura y desaparición forzada, así como aquellos delitos que sean imprescriptibles o que no admitan la extinción de responsabilidad penal, de conformidad con el derecho interno o los tratados internacionales ratificados por Guatemala”.

En septiembre del año en curso, un grupo de eminentes expertos en la ley internacional -conformado por jueces, ex-jueces y fiscales de la Corte Internacional de Justicia, Corte Penal Internacional, Corte Interamericana de DDHH, Tribunal para la ex Yugoslavia, y Corte Suprema de Justicia de Argentina–, respaldó la inadmisibilidad de amnistía para delitos imprescriptibles como genocidio a través de un amicus curie presentado a la Corte de Constitucionalidad guatemalteca en el caso de la masacre de Las Dos Erres.

El amicus recuerda a la Corte que “el poder judicial guatemalteco, incluida la Corte de Constitucionalidad, ha dado el ejemplo para la región al ratificar -en fallos previos concernientes a la masacre de Las Dos Erres- el principio fundamental de que no puede haber amnistía ni ningún otro impedimento para el enjuiciamiento de estas violaciones graves al derecho internacional”.

Los expertos también confirmaron que a nivel regional e internacional, las leyes y cortes han dejado en claro que no se puede aplicar leyes de amnistía, incluidas la Declaración Americana de los Derechos y Deberes del Hombre y la Convención Americana sobre Derechos Humanos, la Corte Interamericana, la Corte Europea de Derechos Humanos y la Comisión Africana sobre Derechos Humanos. El Comité de DDHH de la ONU ha condenado, en términos similares y de manera uniforme, la promulgación de leyes de amnistía en países tales como Argentina, Bolivia, Camboya, Chile, Croacia, Haití, Líbano y Sudán. Hace solo dos días, el 11 de diciembre, la Corte Interamericana dictó sentencia condenatoria contra El Salvador por graves violaciones y ordena nunca aplicar la Ley de Amnistía para estos crímenes.

Recientemente, el procurador de los Derechos Humanos de Guatemala, Jorge de León Duque, afirmó que Guatemala debe cumplir su compromiso internacional de investigar, enjuiciar y sancionar a los responsables de esos casos. De León recordó que Guatemala ha ratificado instrumentos internacionales, entre ellos el Estatuto de Roma, que “prohíben expresamente” la amnistía e indulto en estos casos: “Si vemos la normativa nacional e internacional, y la jurisprudencia, el genocidio, delitos de lesa humanidad y crímenes de guerra, tajantemente no caben en la amnistía”, argumentó.

Los casos que ahora están frente a las cortes guatemaltecas son claros ejemplos de crímenes de lesa humanidad que, según la ley, no pueden ser amnistiados. Cualquier aceptación de una amnistía implicaría un gran retroceso en materia de derechos humanos y una ruptura con las leyes vigentes en el país.

En defensa del Estado de Derecho en Guatemala, reiteramos nuestro llamado a los magistrados de la Corte de Constitucionalidad a respetar los convenios y la jurisprudencia internacional, y garantizar la justicia para las víctimas de los crímenes cometidos durante el conflicto armado interno.

Comision de Derechos Humanos de Guatemala en EE.UU
Washington, DC
13 de diciembre de 2012

GHRC Condemns Massacre in Totonicapán, Guatemala

(español abajo)

1. The Guatemala Human Rights Commission/USA (GHRC) condemns the military’s violent response to community protests on Oct. 4, 2012, and expresses solidarity for victims and their families. Early that morning, over 15,000 indigenous protestors of the 48 cantones of Totonicapan took to the streets, blocking traffic at five points on national highways. At the same time, community leaders waited to meet with President Otto Pérez Molina in the capital to carry forward a dialogue process. The communities were protesting excessive electricity rates, changes to the professional teacher training requirements, and proposed constitutional reforms. The National Civilian Police and the Military were sent to disband the protest and restore the flow of traffic. Despite the Interior Minister’s order to maintain distance, a military contingent of 89 soldiers under the command of Colonel Juan Chiroy Sal advanced at the Cumbre de Alaska and confronted the protestors. According to preliminary investigations, eight soldiers fired their weapons into the crowd. Six protestors are confirmed dead, and at least 33 others injured. Thirteen soldiers also reported injuries.

2. GHRC has been closely monitoring the situation, and has received reports from the UN Office of the High Commissioner for Human Rights in Guatemala (UNHCHR), the Public Prosecutor’s Office, the Guatemalan Embassy in Washington, DC, the International Commission against Impunity (CICIG), and NGO partners in Guatemala.

3. GHRC commends the thorough investigation by the Public Prosecutor’s Office and National Forensic Science Institute (INACIF). The prompt arrest of Colonel Chiroy and 8 other soldiers for the crime of extrajudicial execution, among other charges, is an important departure from Guatemala’s long history of impunity for crimes committed by the armed forces.

4. GHRC supports the right of the 48 cantones to peacefully protest, and joins national and international organizations in emphasizing that the restoration of freedom of movement is not legitimate justification for the aggressive suppression of the freedom to protest. Moreover, we recognize that these protest measures (roadblocks, marches, etc) are only necessary because of the lack of political access and historic exclusion of the great majority of poor, agricultural and indigenous communities in Guatemala.

5. GHRC joins the UNHCHR in reminding the Guatemalan government that extrajudicial or arbitrary executions committed by members of the Armed Forces implicate the Guatemalan State for its lack of action to prevent such atrocities. The tragic violence on Oct. 4 highlights systemic problems, such as the erroneous assumption that the military is willing to play a subservient role to the police. The National Civilian Police is the only institution trained to provide citizen security; the continued use of the military in these operations creates the conditions for the repetition of such violence in the future.

6. In light of these events, GHRC calls on the Guatemalan government to:

a. Follow through with the current investigation and prosecution of those responsible for extrajudicial executions, provide just reparations to the victims, and move forward with any agreements that came out of the dialogue process with community leaders.

b. Immediately institutionalize the removal of the armed forces from involvement in responses to protests, forced evictions, and other civil conflicts; provide a clear timeline for the prompt removal of the armed forces from all aspects of citizen security.

c. Revoke Congressional Decree 40-2000, which legalizes the use of the military to support police in combating organized and common crime.

d. Promptly move forward with the necessary reforms to the National Civilian Police, providing sufficient budget and institutional support for the reforms to be successful.

e. Fully respect indigenous rights and implement a comprehensive, participatory, and effective dialogue process.  We consider this to be a critical step toward ending the exclusion of indigenous communities and ensuring the peaceful resolution of conflicts.

………. Washington, DC – October 18, 2012

GHRC denuncia la masacre en Totonicapán, Guatemala

1. La Comisión de Derechos Humanos de Guatemala en Estados Unidos (GHRC) denuncia la reacción violenta del ejército a las protestas de las comunidades el 4 de octubre de 2012. Ese día, en horas de la madrugada, más de 15.000 manifestantes indígenas de los 48 Cantones de Totonicapán bloquearon el tránsito en cinco puntos de la carretera interamericana. A la vez, líderes comunitarios esperaban una reunión con el Presidente Otto Pérez Molina en la capital para avanzar en un proceso de diálogo.
Las comunidades protestaban contra el alto costo de la energía eléctrica, cambios en la carrera magisterial y las reformas constitucionales propuestas por el ejecutivo. La Policía Nacional Civil y el ejército se desplegaron para poner fin a la protesta y reestablecer el flujo de tránsito. A pesar de la orden del Ministro de Gobernación de mantener su distancia, un contingente del ejército, de 89 soldados, bajo el comando del Coronel Juan Chiroy Sal avanzó en la Cumbre de Alaska y se enfrentó a los manifestantes. Según las investigaciones preliminares, ocho soldados abrieron fuego contra la multitud. Se ha confirmado la muerte de seis manifestantes y lesiones en por lo menos 33. Trece soldados también se reportaron heridos.

2. GHRC ha estado monitoreando de cerca la situación, y ha recibido informes de la Oficina del Alto Comisionado de las Naciones Unidas para los Derechos Humanos (OACNUDH), del Ministerio Público, de la Embajada de Guatemala en Washington, DC, de la Comisión Internacional contra la Impunidad en Guatemala (CICIG) y de organizaciones de la sociedad civil en Guatemala.

3. GHRC felicita la investigación rigurosa del Ministerio Público y el Instituto Nacional de Ciencias Forenses (INACIF). La rápida detención del Coronel Chiroy y ocho soldados más por el crimen de ejecución extrajudicial, entre otros cargos, es una ruptura significativa en la larga historia de impunidad en Guatemala para los crímenes cometidos por las fuerzas armadas.

4. GHRC apoya el derecho de los 48 Cantones a la protesta pacífica, y se une a los pronunciamientos de organizaciones nacionales e internacionales que enfatizan que, garantizar la libre locomoción no es una justificación legítima para la represión y agresión a la libertad de reunión y manifestación. Además, reconocemos que estas medidas de protesta (bloqueos, marchas, etc.) son necesarias por la falta de acceso político y por la exclusión histórica de la gran mayoría de comunidades pobres, campesinas e indígenas en Guatemala.

5. GHRC se une a la OACNUDH en recordarle al gobierno de Guatemala de que las ejecuciones extrajudiciales o arbitrarias cometidas por miembros de las fuerzas armadas podrían comprometer la responsabilidad del Estado de Guatemala por su falta de acción para prevenir tales atrocidades. La violencia trágica del 4 de octubre resalta problemas sistémicos, así como la suposición errónea de que el ejército está dispuesto a jugar un papel de subordinación a la policía. La Policía Nacional Civil es la única institución capacitada para brindar la seguridad ciudadana; el continuar con la utilización del ejército en estas operaciones puede dar paso a que este tipo de violencia pueda repetirse en el futuro.

6. A la luz de esos acontecimientos, GHRC hace un llamado al gobierno de Guatemala para que:

a. Dé el seguimiento necesario a la actual investigación y proceso judicial contra los responsables de ejecuciones extrajudiciales; provea reparaciones justas a las familias de las víctimas mortales y cumpla con todo acuerdo surgido del proceso de diálogo con los líderes comunitarios.

b. Institucionalice de inmediato la prohibición a las fuerzas armadas para participar en la dispersión de manifestaciones, desalojos forzados u otros conflictos civiles; presente una calendarización clara para el pronto retiro de las fuerzas armadas de las tareas de  seguridad ciudadana.

c. Derogue el Decreto 40-2000, el cual autoriza el uso del ejército para apoyar a la policía en el combate al crimen organizado y la delincuencia común.

d. Avance sin demora en las reformas imprescindibles a la Policía Nacional Civil, brindando todo el apoyo institucional y el presupuesto necesario para que las reformas sean exitosas.

e. Respete los derechos indígenas en su totalidad e implemente un proceso de diálogo que sea amplio, efectivo y participativo. Consideramos que este es un paso crucial para poner fin a la exclusión de las comunidades indígenas y para asegurar la resolución pacífica de los conflictos.

Winner of 2012 Alice Zachmann Human Rights Defender Award Announced

We are proud to announce the recipients of the 2012 Alice Zachmann Human Rights Defender Award: The communities of San Pedro Ayampuc and San José del Golfo, who are peacefully defending their right to a healthy environment.
“Mining exploitation is contamination. Don’t sell your land. Yes to life!” (photo:mimundo.org)
For the past five months, members of these communities have bravely stood up to powerful, transnational corporations who are attempting to build a mine in their midst without consulting residents or even providing information about the project.
Men, women and children have banded together in the spirit of non-violent civil disobedience to block the road and prevent the equipment from entering and destroying the land that is their home and their livelihoods. They have faced death threats, and a nearly fatal assault on one of their members, Yolanda Oquelí.
Come hear two members of the communities, Alvaro Sandoval Palencia and Antonio Reyes Romero, speak about their inspiring struggle at our 30th Anniversary Celebration on September 27th.
Don’t miss out on this amazing event. Buy your tickets now!
Where it says “Enter a description below of how you would like your donation to be used.” be sure to write that the payment is to purchase tickets to the event.More information about how to buy tickets here or email us at ghrc-usa@ghrc-usa.org.

GHRC accompanies Guatemalans as they mourn the death of truth

By dismantling Peace Archives Directorate, the entity designed to oversee and manage the entirety of documents pertaining to human rights violations committed during the internal armed conflict, Secretary Arenales Forno and President Pérez Molina extinguished an invaluable contribution to the preservation of historic memory and to the State´s obligations under the Peace Accords, at the same time obstructing efforts to investigate the military for egregious human rights violations and crimes against humanity.

Marco Tulio Alvarez, former Director of the Peace Archives Directorate reads out GHRC’s denouncement of the closure of the Archives in Guatemala

On June 29th, the day that the Peace Archives Directorate officially closed, a funeral was held mourning the death of the truth. As part of the activity, GHRC presented copies of the petition signed by supporters denouncing the closure. The petition was read, twice, to those gathered.

“Arenales Forno, Secretary of War”

Forno, the Secretary of Peace, was responsible for the decision to close the Peace Archives. He has also denied that there was genocide was committed in Guatemala.

“Genocide did happened”

“You don’t bury truth, you bury impunity”

Member of the union representing the employees of the Peace Archives Directorate who were fired.